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«el mundo de la fantasía, de los sueños, de la poesía y de las fábulas es tan necesario para la salud mental como el alimento para el cuerpo»

Lorenzo González

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¿Cuál es el límite del cerebro? PDF Imprimir E-mail

Estimulación Transcraneal por Corriente DirectaAunque los resultados que obtenemos con el proceso terapéutico de Libertad Emocional son ya impresionantes, siempre estamos intentando mejorarlo incorporando nuevas técnicas y procesos. Una de las "ideas locas" que debatimos de vez en cuando es el desarrollo de una "máquina de libertad emocional" que haga un barrido de los recuerdos del cerebro mientras estimula la respuesta de relajación innata. De este modo, se produciría un proceso automático de liberación de las emociones estresantes contenidas en los recuerdos saltándonos las principales complicaciones de la terapia: tratar con los mecanismos de defensa subconscientes.

Pues parece que nuestra "loca idea" no está tan lejos de la realidad tecnológica actual. La estimulación transcraneal por corriente directa (ETCD: aplicación de corrientes eléctricas moderadas en la cabeza para estimular grupos neuronales) parece ser capaz de de mejorar las capacidades de aprendizaje y atención en situaciones normales, combatir las consecuencias de la falta de sueño en la actividad cerebral, puede hacer a alguien más lógico, mejorar su capacidad matemática, aumentar su fuerza física y velocidad, e incluso influir en su habilidad para hacer planes, su tendencia para asumir riesgos o la capacidad de engañar.

Todos estos estudios muestran que la capacidad del cerebro puede mejorarse, pero nos surge la duda de si es necesaria la ayuda de un sistema externo de apoyo, porque el cerebro no sería capaz de conseguirlo por si mismo. Teniendo en cuenta que en uno de los experimentos se trabaja con corrientes revertidas para inhibir el córtex frontal, la zona donde se generan las críticas, produciendo una mejora de un 250% en la velocidad de aprendizaje, no sería descabellado pensar que el problema se reduce a que hay demasiado "ruido de fondo" de procesamientos inhibiendo el potencial total del cerebro. Ese ruido mental es controlable mediante procesos de meditación que relajan la respuesta emocional. Por tanto, creemos que si la "máquina" se centrase en liberar las emociones que provocan el ruido de fondo, sería posible desbloquear el potencial completo del cerebro permanentemente, de una sola vez y sin necesidad de asistencia exterior continuada. El gran salto evolutivo consciente.

Artículo original en esmateria.com 

 

06/08/2014 por Emma Young 

La aplicación de corrientes eléctricas moderadas en la cabeza podría hacer desaparecer el dolor, ayudar a mejorar la memoria o la fuerza física, y también la capacidad de atención. Las fuerzas militares estadounidenses son las primeras del mundo en investigar sus aplicaciones prácticas en la batalla

Este reportaje fue publicado originalmente en inglés bajo licencia CC-BY en Mosaic, una iniciativa de la Wellcome Trust. Ha sido traducido por Diego Zaitegui.

En el verano de 2010, Ryan Clark se torció un tobillo en una clase de gimnasia. Fue doloroso, aunque  sobre todo incómodo.  Tras una semana con muletas su tobillo se curó. Sin embargo, seis semanas más tarde, el dolor volvió, sólo que esta vez, fue mucho peor. Ryan acabó necesitando una silla de ruedas, incapaz de soportar el dolor que le provocaba caminar. Los medicamentos y la rehabilitación le ayudaron y tras 6 semanas ya estaba recuperado. Volvió a hacerse daño dos veces más y cada pequeño accidente le provocaba terribles dolores. “Eran los golpes típicos de un niño de 9 años”, apunta el padre de Ryan, Vince, “pero en  él eran muy graves. El dolor era tan grande que temblaba. Sus músculos colapsaron. Llegó a tener espasmos en todo el cuerpo y a retorcerse en el suelo.” Finalmente, Ryan fue diagnosticado con el síndrome de dolor regional complejo, un trastorno que afecta a uno de cada millón de niños de su edad.

Vince Clark, quien dirige el Centro Clínico de Neurociencia y Psicología  de la Universidad de Nuevo México en Albuquerque (EEUU), se volcó en el estudio de este síndrome con el fin de poder ayudar a Ryan. Los medicamentos convencionales contra el dolor no habían conseguido ningún alivio, así que Clark comenzó a buscar soluciones en  la investigación que estaba llevando a cabo en su laboratorio. Conocida como estimulación transcraneal por corriente directa (ETCD) consiste en la aplicación de corrientes eléctricas moderadas en la cabeza.

La ETCD pertenece al  grupo de técnicas conocidas como “estimulación cerebral  no invasiva” porque no implican cirugía. Es todavía una técnica en fase experimental, pero ya en 2010 prometía ser efectiva no sólo como forma de aliviar el dolor sino también como potenciador de la actividad cerebral, de la memoria y de la capacidad de atención en personas sanas. El Departamento de Defensa de los Estados Unidos (DoD) se interesó en esta técnica por su potencial militar. Cuando Ryan enfermó, Clark ya había llevado a cabo investigaciones financiadas por el DoD en las que estudiaban  sobre esta cuestión, y había conseguido importantes resultados.

En la década de los 60, los científicos concluyeron que la  ETCD, que requiere corrientes eléctricas hasta mil veces más bajas que las utilizadas en la terapia de electroshock, podía afectar  a la “excitabilidad” de las células y ayudar en depresiones severas. Si bien,  como los medicamentos parecían más efectivos en los tratamientos psiquiátricos, la ETCD fue descartada.

Más tarde, en los 80, la terapia de electroshock resucitó. Quedaba claro que era efectiva en pacientes con depresión severa que no respondían al tratamiento con medicamentos.  Más o menos por entonces, crecía el interés en algo llamado estimulación magnética transcraneana (EMT). Un paciente que recibe EMT permanece sentado y muy quieto mientras una vara dispuesta sobre su cráneo emite un campo magnético que penetra en su cerebro. El EMT puede aliviar la depresión y también ayudar en la rehabilitación tras un derrame cerebral o una lesión en la cabeza.

En el año 2000, Michael Nitsche y Walter Paulus de la Universidad de Göttingen, Alemania, anunciaron que la ETCD podía alterar la respuesta de los pacientes a la estimulación magnética. Mientras que la EMT estimula la sinapsis de las células cerebrales, la ETCD “prepara el bombeo”, tal y como Michael Weisend, un colega de Clark, lo describe, haciendo más fácil que una célula comience a sinaptar en respuesta a un estímulo.

El interés de los neurocientíficos en la ETCD resurgió gracias a los estudios de Göttingen. Pero lo que realmente lo mantuvo fueron los felices descubrimientos que indicaban que la ETCD podía cambiar el funcionamiento cerebral no sólo en pacientes, si no también en personas sanas, las cuales habían sido incluidas en los experimentos sólo como grupo control.  Este trabajo fue muy influyente, según Clark. Los investigadores comenzaron a investigar el potencial de la ETCD para estimular cerebros sanos.  Los primeros resultados demostraron que podía mejorar la capacidad de aprendizaje y la memoria. Otros equipos de investigación estudiaron la ETCD y su capacidad en el tratamiento del dolor. Como muchos otros colegas, Clark lo encontró fascinante.

VÍDEO | El investigador Vicent Clark habla de los misterios del cerebro en una charla TED. /

 

Más o menos por entonces, la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzados de Defensa (DARPA, por sus siglas en inglés), la agencia dentro del Departamento de Defensa de Estados Unidos responsable del desarrollo de nuevas tecnologías para uso militar, convocó ayudas de investigación en un área denominada “aceleración del aprendizaje”.  “Elaboramos una propuesta para usar la ETCD. Y fue financiada. Obtuvimos así, de forma rápida, una gran cantidad de dinero. Se salvaron muchos puestos de trabajo”. Clark tiene una buena opinión sobre la forma en la que DARPA funciona. “Realmente me gusta su filosofía. Quieren potenciar investigaciones que están muy al límite y que son muy arriesgadas; se permiten un 90% de fracasos, porque el otro 10% que funciona cambiará el mundo. Hemos tenido la suerte de formar parte de ese 10%”.

Los efectos de la ECTD

Brian Coffman, estudiante de doctorado que trabaja con Clark, ha recibido  la ETCD muchas veces, según comenta, y hasta el momento, la ha administrado a unas 300 personas. Algunas personas han manifestado picores, calor y hormigueos, pero nada serio. Rara vez, alguien siente dolor de cabeza.

En una prueba, Coffman, utiliza cinta adhesiva para juntar el cátodo no-estimulador a la parte superior del brazo izquierdo y el ánodo, que libera la corriente, a un lado de la cabeza, a la altura entre el oído y el ojo. Esta disposición ha sido diseñada para maximizar la corriente que irá hacia la zona objetivo de mi cerebro. Los electrodos son esponjas internas que han sido previamente empapadas en agua salada conductora. Están conectadas a través de cables a una batería de 9 voltios.

Coffman sube la corriente a 2 miliamperios, el nivel máximo en la mayoría de los estudios de ETCD, tras lo cual se ha de realizar ejercicios en un ordenador. El software es DARWARS, y fue diseñado para familiarizar a los reclutas del ejército estadounidense con distintas circunstancias en las que se pueden encontrar en Oriente Medio. Clark y su equipo lo modificaron, añadiendo objetivos escondidos a la mitad de las 1.200 escenas. Un ordenador rudimentario genera imágenes que aparecen brevemente, en ellas  se ven bloques de apartamentos abandonados, carreteras desiertas, o calles repletas con puestos de comida. Hay que presionar botones en el teclado indicando si existe alguna amenaza en la escena o no. A veces, es muy obvio. La mayoría, no lo es. Tras un periodo de entrenamiento el usuario aprende qué puede ser peligroso y qué puede ser potencialmente bueno. Cada vez que no se identifica a un enemigo parcialmente escondido, uno de los colegas virtuales se cae al suelo polvoriento y se es verbalmente amonestado: “Soldado, no has visto la amenaza. Acabas de perder a un miembro de tu pelotón”.

Soldados estadounidenses se entrenan con el software DARWARS.

El equipo del MRN utilizó este software en parte de la investigación financiada por DARPA. Primero, captaron imágenes de los cerebros de los voluntarios para identificar qué partes  del mismo se activaban según aprendían a identificar las amenazas. Tras esto, administraban una corriente directa de 2 miliamperios durante 30 minutos a una región específica – la parte frontal interior del cortex. Descubrieron que la estimulación reducía a la mitad  el tiempo de aprendizaje de los voluntarios. Fue una gran sorpresa, manifiesta Clark. “La mayoría de los estudios de ETCD no consiguen un efecto tan importante. Muchos se quedan al límite.”

Esta es una de las críticas contra la ETCD: los resultados no son siempre así de buenos. Clark está convencido de que esto se debe a que muchos estudios no han capturado las imágenes del cerebro para identificar qué zonas del mismo han de ser estimuladas. “Mucho depende del conocimiento que se tenga sobre la organización del cerebro. Tras 33 años observando el cerebro sé que todavía queda mucho que aprender,” dice. Michael Weisend, colaborador en el estudio, está de acuerdo: se refiere al trabajo de imagen como “el ingrediente secreto”.

A pesar de lo imprevisible de los resultados, entre las opiniones de los colegas había de todo. Y ya por entonces, Clark no estaba contento por distintas razones y tampoco lo estaban sus benefactores.

“Prosperar en las actividades humanas”

Andy McKinley es el socio investigador de Weisend y el investigador principal “de la casa” en ETCD, dirige un laboratorio en la 711 HPW. Tras su doctorado en ingeniería biomédica, con un título adicional en neurociencia,  comenzó a trabajar con estimulación craneana no invasiva (sin cirugía). “Comenzamos a encontrar mucha literatura médica  en la que se sugería que el funcionamiento cognitivo podía ser mejorado”, comenta. “Y particularmente en grupos control, formados por personas sanas y normales. Entonces empezamos a pensar: si ayuda a participantes sanos, esta podría ser una herramienta militar para mejorar las funciones cognitivas”.

McKinley siempre tiene entre 6 y 10 personas trabajando para él (el número varía según si hay estudiantes de prácticas o no). Y hasta donde sabe, su equipo es el único en el ejército estadounidense, o en cualquier otro ejército, que investiga sobre la estimulación craneana no invasiva. Otros países están interesados, por ejemplo, el UK’s Defence Science and Research Laboratory (Laboratorio de Defensa, Ciencia e Investigación Británico), perteneciente al Ministerio de Defensa financia en la Universidad de Bangor, Gales, investigaciones sobre como la ETCD influye en el aprendizaje por observación, y en la Universidad de Nottingam financia a investigaciones de doctorado sobre cómo reforzar los procesos cognitivos y su funcionamiento, en parte, mediante ETCD.

Como tecnología, la ETCD es inusual y sus efectos en personas sanas fueron descubiertos de manera fortuita. Es por ello que la investigación de  McKinley tiene dos prioridades. La primera es entender la neurociencia básica que opera en el proceso. La segunda es desarrollar aplicaciones prácticas.

En un ensayo con ETCD, un aviador está sentado frente a un monitor con electrodos conectados. Iconos con forma de avión aparecen en su espacio aéreo. El aviador ha de decidir si el avión que se acerca es amigo o enemigo. Si es enemigo, tiene que dar la alarma. Si se va, bien. Si no se retira, tiene que derribarlo. El laboratorio permanece en silencio, sólo se oyen  los pitidos según presiona los  botones y un “boom” cuando un misil del software derriba un avión rival.

Este ejercicio es obvio que requiere toma de decisiones, pero también tiene un componente “motor” físico: tiene que presionar los botones en la secuencia correcta, y lo tiene que hacer rápido, para obtener una buena puntuación. Tras un tiempo, la actividad  llega a ser bastante automática. “Imagina aprender a montar en bici o cualquier vehículo manual. Al principio todo el proceso es muy consciente porque tienes que pensar todos los pasos. Pero según lo vas haciendo se hace más y más inconsciente,” explica McKiney. “Queremos saber si podemos acelerar esa transición mediante ETCD”.

Las imágenes del cerebro nos sugieren que la mejor forma de conseguir esto es estimular el cortex motor mientras el voluntario desarrolla el ejercicio. Pero McKinley y su equipo le dieron otra vuelta de tuerca: tras la estimulación, utilizan ETCD revertida para inhibir el cortex frontal, que está involucrado en el pensamiento consciente. Un día después de la estimulación, son testados otra vez. “Los resultados que estamos obteniendo son fantásticos”, observa McKinley. Los participantes sometidos a ambos tratamientos, la prueba previa y la estimulación inhibitoria obtuvieron un 250% mejor resultados en su segunda prueba, que aquellos que no recibían tratamientos. Aplicando la ETCD de esta manera, parece que la ETCD podría acelerar considerablemente el tiempo que requiere el paso de novato a experto en cualquier tarea.

En teoría, este proceso en dos pasos podría ser utilizado para acelerar cualquier tipo de aprendizaje, desde pilotar un avión a mejorar la puntería. Pero por ahora, utilizarla en el análisis de imágenes es una prioridad para McKinley. Es una tarea meticulosa que requiere mucha atención. Los analistas de imágenes pasan el día observando metraje buscando cualquier cosa de interés.

En otros estudios, el equipo de McKinley ha utilizado la ETCD para sobreestimular la atención, lo que también podría ser de  útil para los analistas de imágenes.  Se pidió a unos voluntarios participar en una simulación elemental de seguimiento de tráfico aéreo. La eficiencia en este tipo de actividad va disminuyendo con el tiempo. “Suele ser un declive bastante lineal,” explica McKinley. Sin embargo, al estimular el dorso lateral del cortex prefrontal del cerebro de los voluntarios, un área que ha descubierto que es indispensable para la capacidad de atención, no encontraron ninguna disminución de la atención durante los 40 minutos que duró el test. “Esto no había pasado antes”, comenta entusiasmando. “Nunca habíamos sigo capaces de encontrar nada que lograra esta constancia en una actividad.”

La ETCD no es la única herramienta de estimulación cerebral interesante, pero la ETCD ofrece ciertas ventajas. Para empezar, al contrario que el ultrasonido o el magnetismo, la electricidad es parte natural de la comunicación de las células cerebrales, y es más barata y manejable. McKinley defiende la ETCD como la mejor apuesta para un equipo portátil de estimulación cerebral.

Básicamente, lo que McKinley imagina es una gorra inalámbrica con sensores de electroencefalografía (EEG) y electrodos ETCD incorporados. Esta gorra será capaz de monitorear la actividad cerebral y administrar estimulación cuando sea necesario- mejorando la atención de la persona  si esta decae, por ejemplo. La tecnología base ya está disponible. Y McKinley y Weisend están trabajando en su mejora y perfeccionamiento. Con la ayuda de especialistas de la AFRL, han desarrollado unos electrodos EEG que utilizan gel, mejor que la esponja húmeda, y que además, según ellos, es más cómoda de llevar. También han desarrollado un conjunto de 5 mini-electrodos en cada cátodo y ánodo, para dispersar la corriente y así reducir el riesgo de daño en la piel.

Además de mejorar las capacidades de aprendizaje y atención en situaciones normales, McKinley ha averiguado que la ETCD puede combatir las consecuencias de la falta de sueño en la actividad cerebral. Otros investigadores han descubierto que, dependiendo de donde sea aplicada la ETCD, esta puede hacer a alguien más lógico, mejorar su capacidad matemática, aumentar su fuerza física y velocidad, e incluso influir en su habilidad para hacer planes, su tendencia para asumir riesgos o la capacidad de engañar; la capacidad de producir mentiras puede aumentar o disminuir bajo la ETCD, según parece. Mientras que mucho de este trabajo es preliminar, todos estos efectos pueden ser, potencialmente, utilizados en cualquier organización militar, aunque McKinley asegura que esto no va sobre el “control mental del soldado”. Las mayores barreras para el uso rutinario  de la gorra ETCD en personal del ejército estadounidense –o de cualquier otro, en realidad-  no es tanto por los efectos que esta tecnología pueda tener, si no por las preguntas, todavía sin respuesta, sobre la técnica.

“¡Hablemos de cráneos!”

Nadie sabe todavía la duración de  estimulación eléctrica o el número de estimulaciones que ofrecen el mayor impacto en la actividad cerebral. O el nivel de corriente óptimo. Tampoco se sabe todavía si la estimulación produce cambios permanentes, lo que haría que la gorra “dos en uno” fuese innecesaria, según comenta McKinley, aunque pudiera ser deseable según en qué situación. Varios estudios ofrecen pistas de que una sola sesión de ETCD puede tener efectos a largo plazo. Nadie sabe cómo de duraderos son estos efectos en la atención más allá de la prueba de 40 minutos del estudio de control del tráfico aéreo, explica.

El neurocientífico Michael Weisend.

Otro gran “nadie sabe” es donde va la electricidad una vez aplicada a varias partes del cráneo. Cierto es que es una estimulación bastante amplia e imprecisa – un”disparo” más que un “escarpelo”, como lo describe Weisend. Pero aunque existen modelos que indican donde piensan los neurocientíficos que va la electricidad en el cerebro, y por tanto qué partes son afectadas, no es suficiente, comenta McKinley. No puedes poner electrodos por toda la cabeza de una persona para averiguarlo. “Así que lo que queremos,”, me confiesa McKinley, “es un cráneo fantasma”.

Hoy, Weisend quiere hablar con Janning y McDaniel sobre la construcción de este fantasma, un modelo de cabeza humana. La idea es utilizar un cráneo real, pero con una sustancia dentro que sea gelatinosa, conductiva imitando al cerebro.

El problema principal es que nadie está muy seguro de cómo encajar los sensores en el cráneo de forma que puedan ofrecer resultados válidos, sobre todo porque Weisend quiere que estos resultados sean útiles para investigaciones con distintas técnicas de estimulación.

Ambos, McKinley y Weisend,  tienen interés en la neurociencia fundamental que opera cuando la ETCD afecta al cerebro, así como en la tecnología, y también está la cuestión de la seguridad. Esta es de hecho una gran preocupación cuando hablamos de administrar electricidad al cerebro, incluso si la corriente es muy pequeña. Los resultados positivos de la ETCD, lo barato del kit, han hecho de la ETCD “hazlo tú mismo”, un tema recurrente en internet. Se puede  comprar lo necesario por 200 dólares, y, a juzgar por los foros online, mucha gente está haciéndolo. Pero Weisend tiene mayores preocupaciones. Para empezar, los propios electrodos.

“¿Ves esto?”  Se enrolla la manga derecha para dejar ver una pequeña cicatriz en la parte interna de su antebrazo. “Pruebo todos los diseños de electrodos en mí mismo antes de hacerlo en otros”, dice. “No me gusta hacer a otros aquello que no me hago a mí mismo”. Tras ensayar con un nuevo electrodo, un ayudante de investigación limpió su brazo y un trocito de piel del tamaño de una moneda se desprendió. “tenía una consistencia mocosa” dice Weisend. “Podía ver el músculo debajo”. El problema fue la forma, un cuadrado,  que hizo que la corriente se concentrara en las esquinas. Este fue uno de las muchas consecuencias, la mayoría menos desagradables, que han ayudado a McKinley a diseñar el conjunto de 5 electrodos dispersores de corriente.

Los perfectamente empaquetados kits de ETCD, más destinados al público general que  a los científicos, están ya a la venta. Pero Weisend y McKinley – y cualquier otro investigador con el que he hablado -  piensan que es demasiado pronto. De hecho todos parecen preocupados. Si algo va mal o alguien resulta herido, por ejemplo, por un electrodo mal diseñado o por utilizar el aparato durante demasiado tiempo – la duración permisible no está aún definida – no sólo será perjudicial para la persona afectada si no que la ETCD como concepto quedará estigmatizada, explica McKinley.

Hasta ahora, parece que no hay efectos secundarios negativos derivados de la ETCD, al menos, no con las duraciones de estimulación con las que se experimenta de forma rutinaria. Weisend cree que no hay nada gratuito, y admite que puede haber efectos secundarios que sean aún desconocidos. Otros son más optimistas. Felipe Fregni, director del Laboratory of Neuromodulation (Laboratorio de Neuromodulación) del Hospital Spaulding de Rehabilitación de Boston, Massachusetts, defiende que no hay ninguna razón para pensar que el uso prolongado de la ETCD pueda causar problemas, siempre que se que se utilice  a los niveles bajos y la duración típicas de los estudios realizados en laboratorio. “Siendo un  médico clínico, lo que nos enseñan en la escuela médica es que los tratamientos que funcionan bien producen importantes efectos secundarios. Pero entonces das con algo que no produce ningún efecto secundario y piensas, ¿Se nos está pasando algo, o no? La ETCD sólo refuerza lo que el sistema ya está haciendo. Confío en que es seguro, basándome en su propio mecanismo”.

La ausencia de efectos secundarios – algo de lo que los medicamentos no pueden presumir – es una de las razones por las cuales la ETCD es tan interesante como herramienta clínica, dice Vince Clark. En muchos casos, un medicamento es menos apropiado. La ETCD puede aliviar el dolor sin producir adicción al paciente. Puede afectar al cerebro sin dañar el hígado. Ya que parece no tener efectos secundarios, la ETCD es más segura que muchos de los medicamentos actualmente aprobados para niños. Un once por ciento de los niños estadounidenses han sido diagnosticados con trastorno por déficit de atención por hiperactividad, y muchos de ellos toman estimulantes como el Ritalin. Nadie puede estar seguro de que no existan efectos secundarios derivados del uso de la ETCD – pero lo mismo se puede decir del Ritalin, defiende Clark.

Aunque la ETCD no haya sido aún  aprobada por la US Food and Drug Administration (Administración estadounidense responsable de la alimentación y de los medicamentos) para su uso médico, ciertas  informaciones hacen pensar a Clark que las prescripciones “no oficiales” (cuando los médicos recomiendan algo que ellos creen que puede ayudar al paciente, pero que todavía no ha sido oficialmente reconocido como tratamiento) son cada vez más frecuentes. En particular, en casos de dolor crónico y  depresión. Los hospitales han comenzado a usar la técnica clínicamente. En Boston, Fregni y su colega León Morales-Quezada han empezado a usar la ETCD recientemente  en la rehabilitación de pacientes jóvenes con daño cerebral. Con un niño de tres años que había sufrido daño cerebral severo después de casi ahogarse en una piscina, obtuvieron resultados fantásticos, según Morales-Quezada. Tras el tratamiento, el niño tiene mucho más control  sobre sus movimientos, y puede hablar.

Existe otro”riesgo”; que el artefacto no ayude a  nadie, y que las personas comiencen a pensar que la ETCD no funciona. De hecho, no todas las personas responden de la misma forma a la estimulación, y nadie sabe a día de hoy exactamente el porqué. Esta es una, entre otras áreas, que aún necesita más investigación, lo que requiere financiación.

Para Clark, estos estudios no son para ayudar a un soldado a identificar una amenaza y lidiar con ella -lo cual, en términos reales, se traduce en identificar un enemigo y acabar con él – si no en investigar como el cerebro detecta una amenaza. “Mucha gente que ha revisado mi trabajo dirá que es un buen trabajo, pero se preguntará  ¿Tiene que tener objetivos militares? Y no me gusta. Muchos intelectuales no están de acuerdo con la guerra. Este es mi caso.”

Las farmacéuticas no están interesadas en invertir en estas investigaciones, ya que la ETCD no sólo no es un medicamento, si no que podría entrar en competición directa con ellos, e incluso superarlos. “No circula por el cuerpo, así que no afecta a ningún otro órgano de los que sí dañan los medicamentos”, defiende Clark. “No es adictivo. Si se presenta algún problema, puedes apagarlo en segundos. Además, también es barato.” Estos beneficios, por desgracia, restringen las opciones de financiación a financiadores públicos (que no han lanzado dinero a la ETCD, precisamente), empresas privadas relacionadas con el ejército, o al mismo ejército.

A lo largo de la historia, la financiación del DoD ha conseguido innovaciones con gran impacto en la vida civil; por ejemplo el Global Positioning Systemm (GPS) o incluso los auriculares con cancelación de ruido. Andy McKinley espera que una forma segura, efectiva de ETCD forme parte de esa lista. El DoD no tendrá suficientes especialistas “en la casa” para llevar a cabo las investigaciones, pero sí tiene el dinero.

Clark todavía trabaja como investigador supervisor en el MRN, pero sobre todo trabaja en la universidad. Continúa reuniendo “cualquier donación pequeña que pueda encontrar” para seguir con la investigación médica: investigar si la ETCD puede ayudar a los alcohólicos a dejar de beber, reducir las alucinaciones en esquizofrénicos, y reducir el comportamiento impulsivo asociado con el trastorno del espectro alcohólico fetal. Mientras que estas investigaciones son relativamente baratas, su financiación sigue siendo un problema. Ahora que hay un interés creciente en cuanto a la ETCD en las publicaciones académicas, Clark espera que el NIH comience a tomarse en serio las investigaciones sobre ETCD, y que invierta en estudios controlados a gran escala.

Entre las prometedoras innovaciones están futuros descubrimientos sobre cómo la ETCD puede funcionar combatiendo tipos de dolor que no responden a los antidoloríficos convencionales, como el dolor crónico, o el dolor derivado nervios dañados. En estos casos, el blanco es generalmente el cortex motor, y la idea es reducir las señales de dolor. Lo que me lleva de vuelta  a Ryan, una de las principales motivaciones de la investigación de Clark. ¿Usó la ETCD en su hijo? Cuando Ryan se puso enfermo por primera vez, “ninguno de los doctores habían escuchado nada sobre la ETCD”, cuenta, “y sin ayuda médica, decidí no hacerlo”. Además dio con algo menos tecnológico: una “prótesis”, parecida a las cédulas que usa la gente para disminuir  el bruxismo nocturno. Para sorpresa de Clark, reduce el dolor de Ryan y facilita su movimiento. Pero Clark manifiesta que le gustaría que Ryan se sometiera  a la ETCD. Si la cédula dejara de funcionar y encontrara un clínico con experiencia en esta técnica, “no creo que tuviera ningún problema”.

Clark alaba el potencial para ayudar a los enfermos, como su hijo, así como a personas sanas. Pero dice estar muy firme en su posición sobre qué financiación aceptar y qué tipo de investigación llevar a cabo. “Quiero ver la ETCD utilizada para ayudar”, dice, “no para hacer daño.”

— Emma Young,

Última actualización el Martes, 30 de Junio de 2015 09:35
 

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